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Settling Their Differences in the Ring: French Boxer Georges Carpentier’s Conquest of England, 1911-1919

Christopher Rivers, Mount Holyoke College
[Article published in Contemporary French Civilization 38, no. 2 (summer 2013): 155-157.

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Abstract (English):

Boxing became a veritable mania in France in the years just before and just after World War I thanks to the pugilistic achievements of one man: Georges Carpentier (1894-1975). The rapid rise of the sport tellingly called boxe anglaise in France is virtually synchronous with Carpentier’s legendary career in the ring. “The Idol of France” became a folk-hero in England, the cradle of modern prize-fighting, as well as in his home country. There was indeed nothing less than a cult of personality surrounding Carpentier on both sides of the Channel in the years 1911-1919. This was due to his good looks, wit, self-effacing charm and deft handling of the press but mostly to his very dramatic victories in the ring against larger, seemingly tougher British opponents. In the three high-profile fights examined in this article, (French) David soundly and improbably beat (English) Goliath.

Long- and dearly-held “racial” stereotypes characterizing Englishmen as pugnacious and tough, full of manly vigor and pugilistic prowess and Frenchmen as cerebral and artistic but lacking in grit were revisited and (literally) knocked down by Carpentier’s victories. The fights became allegories, in which “Britishness” and “Frenchness” squared off in the ring, in which centuries-old animosity and mutual suspicion were incarnated and made literal through the medium of individual combat.  Rather than exacerbate the hostility, a common love for sport and for Carpentier himself seemed to bring the two countries together and to put into question, however fleetingly and superficially, the essentialist binary oppositions that had long defined their relationship in the popular imagination. 

Abstract (French):

La France a connu une veritable manie pour la boxe dans les années juste avant et juste après la Première Guerre Mondiale, grâce à un seul homme: Georges Carpentier (1894-1975).  Le sport nommé en France “boxe anglaise” a, en effet, pris son élan en même temps que la carrière légendaire de Carpentier.  “L’Idole de la France” est devenu un héros populaire en Angleterre, berceau de la boxe moderne, aussi bien que dans son pays natal. Le culte de Carpentier s’explique par la beauté, l’intelligence et le charme du boxeur français, mais surtout par ses victoires dramatiques sur le ring contre des adversaires brittaniques plus grands et ostensiblement plus coriaces que lui. Dans les trois matchs  célèbres discutés dans l’article ci-dessous, le David français a bel et bien battu le Goliath anglais, en dépit de toute attente.

Des stereotypes “raciaux” chéris depuis des siècles voulaient que les Anglais soient costauds et durs, aptes à tout genre de combat (y compris le pugilat) et que les Français soient astucieux, fins et cultivés mais moins que courageux. Les combats de Carpentier ont mis ces stereotypes KO.  Sur le ring, l’animosité et la méfiance entre les deux cultures ont donc été incarnées et realisées à travers le combat individuel.  Loin d’exacerber l’hostilité mutuelle, l’amour du sport et de Carpentier lui-même ont pris le dessus.: la perception populaire que les deux cultures représentaient une dichotomie essentielle a été mise en question, au moins pendant un moment.